学点英语演变历史

来自“角落”的语言(Tongue of Angles

 

学点英语演变历史

英语,作为当今世界历史上的国际社交语言,取得的成功是史无前例的。从使用人口来说,以英语为母语的人数仅次于汉语,居世界第二位,大约有四亿多人。然而以英语作为第二语言、或者在一定程度上使用英语的人数,要远比这多得多,可以说分布在世界的各个角落、各个民族。那么,英语的演变发展过程是怎样的呢?

英语的演变及其影响与英伦三岛被侵,以及大规模海外殖民密切相关。

英伦三岛曾数次受到外族入侵,其中对英语发展变化影响较大的有公元五世纪中叶居住在西北欧的三个日耳曼部族(盎格鲁人Angles、撒克逊人Saxons和朱特人Jutes)的侵犯。史称“日耳曼人征服”,亦称“条顿人征服”Teutonic Conquest。这次外来入侵,对英语的形成起了十分关键的作用。面对日耳曼人的征服,岛上原来居住的凯尔特人(Celts)退到威尔士、爱尔兰和苏格兰高地。English一词就出自Angles,原意为“角落”,意即他们来自欧洲大陆的一角。在古英语中Angle写作Engle,他们的语言叫做Englisc(在古英语中“sc”读“sh”)。

此外还有1066年诺曼人的入侵。诺曼人的入侵标志着是古英语(Old English)时期的结束。诺曼征服对英语有显著的冲击,改变了英语单字的拼法,引入了许多新的法语词汇。这使得现代英语中存现大量的同义/近义词:shut/close, answer/reply, smell/odor, yearly/annual, ask/demand, room/chamber, wish/desire, might/power。值得一提的有趣现象是,提供肉食的家畜都用英语词,如ox, cow, calf, sheep, swine, deer。可当这些动物的肉端上餐桌,当作菜肴时,却用法语词表达,如beef, veal, mutton, pork, bacon, venison。这大概是讲法语的人多为贵族统治者,只注意餐桌上美味的肉,并不关心肉源自何方。

诺曼人入侵至文艺复兴,称作中古英语(Middle English)时期

十四世纪中叶,英语元音开始发生显著的变化。语音史上称为元音大转变(Great Vowel Shift),标志着近代英语(Modern English)时期的开始。至于我们目前使用的英语,则称为现代英语(Contemporary English)

英语一直在吸收外来字汇,但在古英语时期比较单一,绝大多数的词均源自日耳曼语;多为表示生活中一些基本概念和事物的词,如earth, love, hate, life, death, day, month, year, heat, cold, way, path等。中古英语时期斯堪的纳维亚语(Old Norse,主要是丹麦语)、拉丁语、法语、希腊语等各种外来成分日益增多。到了近代英语时期,随着政治、经济、文化、军事、外交等各方面对外交往的扩大,英语从世界各国各领域吸取了大量的词汇,产生了很多新词。英语可以说是目前世界上最多词汇的语言。在现代英语50多万左右的词汇中,约有一半源自日耳曼语;一半源自拉丁语和法语;另有源自希腊语的科技词汇以及源自其它语言的借词。

随着近代英国人的海外殖民,英语这一古老而又充满活力的语言,目前除英国英伦三岛本土之外,还被美国、加拿大、澳大利亚、新西兰、南非等国作为母语使用。而且英语作为一种国际上的人们往来的交流工具,其应用如今更是遍布世界各个角落、各个领域。

 

作者:加拿大博雅教育学会 翟崇生

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